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Archaeop2
Archaeopteryx significa ala antigua, debido a que posiblemente era la primera ave sobre la Tierra. Medía 50 cm de longitud, 10 cm de altura y 75 cm de embergadura. Pesaba 500 gramos. Era insectívoro. Vivió en Alemania hace entre 151 y 148 millones de años, en el Jurásico tardío.

Características

El primer esqueleto de Archaeopteryx fue hallado en una cantera de Solnhofen, Alemania, fue vendido por 700 libras (unos 1.000 euros) al Museo Británico de Londres por el entonces propietario, un médico rural llamado Häberlein. Se trataba de un ejemplar relativamente completo, pues solo faltaban algunas partes del cráneo. En 1876 se descubrió un segundo ejemplar de Archaeopteryx en una cantera de Eichstätt que fue vendido por el hijo de Häberlein por 20.000 marcos de oro (10.000 euros) y traspasado al museo de ciencias naturales de Berlín. Este ejemplar está más completo que el de Londres. Pero como era algo más pequeño, el colaborador Wilhelm Dames supuso que se trataba de una especie menor a la que llamó Archaeopteryx sinensis. Hoy se sabe que pertenecía a la especie Archaeopteryx lithographica y que probablemente fuera una hembra.

El número de plumas en los brazos es similar al de las aves: 9 plumas en la mano y 14 en el brazo. El Archaeoperyx había comenzado a desarrollar un pico, pero este aún tenía dientes, que usaba para perforar el exoesqueleto de los insectos de los que se alimentaba. El brazo poseía tres dedos con garras similares a las de los dinosaurios, algo de lo que las actuales aves carecen. El Archaeopteryx poseía una larga cola con 23 vértebras que usaba como timón a la hora de planear, pues la relatva debilidad de los músculos de los hombros le impedía volar como los pterosaurios o las aves actuales. El Archaeopteryx tenía los huesos huecos, al igual que las aves. Este tipo de huesos estaban unidos al sistema respiratorio mediante unas aberturas especiales, desde las bolsas de aire, este fluía por las aberturas para alcanzar más eficazmente a todo el cuerpo. Gracias a este sistema especial, se garantiza la renovación del aire y además refrigera al ave. Al analizar el cerebro se cocluyó que el Archaeopteryx poseía los lóbulos cerebrales necesarios para llevar a cabo los complejos movimientos del vuelo, sin embargo, el Archaeopteryx no volaba, pues como hemos dicho antes, no tenía los músculos de los hombros desarrollados; esto limitaba al ave a planear cortas distancias para atrapar a los insectos. El Archaeopteryx ya disponía de oído interno, un órgano esencial para el equilibrio. Como el Archaeopteryx no volaba, tenía que subir a los árboles, aferrándose con las fuertes garras de las patas delanteras y apoyándose sobre el plumaje de la cola, un método bastante lento. El Archaeopteryx aún presentaba las fuertes costillas de los dinosaurios, ubicadas en la zona abdominal y separadas del resto del esqueleto, y que servían para proteger el abdomen y sujetar los intestinos. En las aves, esta función la realiza la quilla, una prolongación del esternón, que además sirve para insertar los potentes músculos necesarios para el vuelo. Pero la quilla no es algo distintivo de las aves, pues el dinosaurio Oviraptor también poseía una.

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