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Animales en Extincion 19/01/09

El oso tibetano (Ursus thibetanus) o Selenarctos thibetanus es un oso catalogado como vulnerable por la IUCN por diversas causas.

Aunque los datos reales sobre el tamaño de las poblaciones o de su tendencia no se conocen de manera exacta, parece probable que, dado el ritmo de pérdida de hábitat y a la explotación incontrolada de la población, esta haya disminuido en un 30 ? 49 % en los últimos 30 años (3 generaciones de oso). También se espera que esta tendencia continúe así en las próximas tres generaciones, a menos que se apliquen de manera más efectiva medidas de conservación.
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POBLACIÓN

La disminución de su población está comprobada en la mayor parte de su área de distribución, principalmente en el sudeste de Asia y China. También han disminuido en Taiwan, y ha desaparecido en algunas zonas a escala más localizada por culpa de la degradación del hábitat y a la caza ilegal. Japón parece ser el único país que ha documentado un número cada vez mayor de estos osos, que se refleja en un aumento de zonas ocupadas.

Si hablamos en números, aunque como ya se ha mencionado no hay estimaciones exactas del número de ejemplares, se conocen cifras aproximadas: en Japón anteriormente se estimaban entre 8000 y 14000 osos en las islas Honshu, pero estos datos ya no se consideran válidos. Los biólogos rusos han presentado estimas que indican entre 5000 y 6000 osos, pero no son datos del todo fiables. Asimismo, en India se han calculado de 7000 a 9000 osos, y 1000 en Paquistán. En otra estima se han calculado entre 15000 y 46000 osos en China (Garshelis 2002, Gong and Harris 2006), aunque el gobierno ha calculado 28000. Ninguna de estas estimas ha sido fundamentada.


SUBESPECIES

Antes se creía que había cuatro subespecies: U.t. japonicu (Japonesa),U.t. formosanus (Taiwan), U.t. ussuricus (Mongolia) y U.t. thibetanus. Actualmente, a todas estas subespecies se les considera razas diversas, y no separadas subespecies. Solo se considera una subespecie en el sur de Paquistán, U.t. gedrosianus. Eta subespecie reconocida vive en el bosque árido en la región del sur de Baluchistán, Paquistán e Irán, y está clasificado como en Peligro Crítico por la IUCN 1996. A nivel nacional también está en peligro crítico en Paquistán. De hecho, las autoridades han propuesto un área protegida para ayudar a su pequeña y escasa población.


CARACTERÍSTICAS

También se le llama oso del Himalaya u oso negro asiático.

Está estrechamente emparentado con el oso negro americano (Ursus americanus) y en menor medida con el Oso Pardo (Ursus arctos) y el Oso Polar (Ursus maritimus), todos pertenecientes a la misma especie.

Su cabeza es grande y redondeada, y sus ojos pequeños. Las orejas son grandes y están más espaciadas que en el oso negro americano. Su cuerpo es pesado, sus patas gruesas y fuertes, y sus pies amplios. La cola es corta y es apenas visible bajo un largo y grueso pelaje.

Estos son osos de un tamaño mediano. Los machos miden entre 1.30 y 1.90 m de longitud y pesan entre 100 y 200 kg, mientras que las hembras, algo más pequeñas, miden unos 90 y pesan también entre 60 y 90 kg.

Su pelaje es de color negro, siendo más largo en la zona del cuello, a modo de melena. En el morro el pelaje es blanco, así como en el pecho donde tiene una mancha blanca o amarillenta en forma de ´V´. Pero aunque esta es la norma general, hay algunos osos raros que son de color marrón, y recientemente se han encontrado ejemplares de color más bien rubio (y con mezcla de rubio y negro) en Camboia, Tailandia, y en Lao.

Tienen una excepcional vista, oído y olfato.

Con respecto a su forma de comunicación no está bien estudiada, aunque se piensa que se comunican mediante sonidos y movimientos. Por ejemplo, para indicar la condición de subordinación, un oso se aleja, se sienta o se acuesta. Para transmitir que es un oso dominante, un oso camina hacia su rival.

Gracias a que tienen un agudo sentido del olfato, pueden comunicarse con los demás osos a partir de orina y excrementos y por el olor que dejan al restregarse en los árboles.

Son animales omnívoros que se alimentan de una gran variedad de alimentos, desde frutas, bayas, nueces, raíces, pequeños invertebrados, miel, peces, aves y mamíferos de tamaño pequeño y medio, hasta carroña. Realmente son más vegetarianos que carnívoros.

A pesar de su gracioso aspecto, esta especie está catalogada como peligrosa y agresiva, pues se calcula que es una de las que más muertes ha causado a personas. Lo cierto es que intentan evitar al hombre y sólo cuando están heridos o piensan que sus crías están en peligro atacan.

Tienen una esperanza de vida de aproximadamente 25 años.

Aunque suelen andar a cuatro patas, pueden ponerse a dos patas por ejemplo, para luchar. Además se caracterizan por trepar y nadar bien, por lo que son animales ágiles teniendo en cuenta su tamaño y peso.

Con respecto a su ecología, y principalmente, sobre su comportamiento sexual, en libertad no se conoce mucho, y casi todo lo que se conoce de ellos es a partir de ejemplares de zoos.

Es solitario excepto en la época de celo, cuando se les puede ver a las parejas incluso cazando juntos.

Son plantígrados nocturnos, que duermen en huecos de árboles o en otros huecos o cuevas durante el día, aunque en ocasiones tienen hábitos diurnos. Durante el otoño su actividad nocturna se incrementa para obtener alimentos de plantas de frondosas en latitudes más bajas, para así acumular grasas para pasar el invierno.

En invierno suelen ocupar latitudes más bajas donde hace menos frío y es más fácil pasar el invierno.

En cuanto a su territorialidad, pueden tener territorios desde 6.40 a 36.50 km2. Esta gran variabilidad es debida a que lo grande que sea el territorio está relacionado con la disponibilidad de alimento: en zonas con más cantidad de alimento necesitarán menos territorio para buscar.

Su comportamiento reproductivo varía mucho de unas poblaciones a otras, ya que, por ejemplo, la época de reproducción abarca el verano y otoño, entre junio y octubre, dependiendo de la población; esto es debido a que habita una amplia gama de países. Por ejemplo, en Siberia el apareamiento tiene lugar entre junio y julio con nacimientos en febrero, mientras que en Paquistán los apareamientos son en octubre.

Aunque no se sabe muy bien, se piensa que tienen retraso en la implantación, lo que significa que desde el apareamiento hasta que se implanta el óvulo y empieza a desarrollarse pasa un tiempo, en este caso dos meses. Lo que no se conoce bien es si ocurre en determinadas ocasiones o siempre. El periodo de gestación dura entre 7 y 8 meses.

Una vez han nacido las crías, estas tardan aproximadamente una semana en abrir los ojos, y destetan a los 3 meses.Aunque pueden tener dos oseznos, en la naturaleza lo normal es que tengan uno cada dos a tres años, o incluso más. Esto es debido a que los jóvenes pueden vivir entre dos y tres años con la madre; los ejemplares jóvenes se independizan de la madre al alcanzar la madurez sexual.

El principal depredador de estos osos es el Tigre (Panthera tigris). Los tigres matan a presas y los osos llegan a alimentarse de los restos. Así, los osos se convierten en susceptibles de ataques ya que se arriesgan a que los tigres vuelvan a su presa y se encuentren a los osos allí.


ALETARGAMIENTO

Los osos realmente no hibernan, sino que en el invierno si las condiciones son muy duras se aletargan. Duermen, descienden la temperatura de su cuerpo algo, pero se despiertan con facilidad. Así lo que hacen es evitar quedarse sin reservas de grasas antes de que llegue la primavera.

En el caso de los osos negros asiáticos el que se aletarguen o no depende. Los que se aletargan disminuyen el ritmo cardíaco de 40 - 70 latidos por minuto a 8 - 12 latidos por minuto, y reducen su ritmo metabólico en un 50%. La temperatura corporal disminuye en sólo 3 - 7 ºC.

Normalmente es en latitudes septentrionales, donde no hay mucho alimento disponible en invierno, donde se aletargan. Entran en sus madrigueras en octubre y salen a finales de mayo. En cambio en la zona de los trópicos no se aletargan, con excepción de las hembras que dan a luz durante el invierno.


HÁBITAT Y ÁREA DE DISTRIBUCIÓN

Estos osos habitan en los bosques de Asia oriental hasta los 3300 metros de altitud, desde Irán a Japón, preferentemente en áreas montañosas.

Más concretamente viven en el oeste de Afganistán y Pakistán, norte de la India, Nepal, Bután, Birmania y noroeste de China. Está presente también en algunas zonas de Japón y es el único oso que se puede encontrar en libertad en Taiwán.

Ocupa una gran variedad de hábitats forestales, desde bosques de árboles de hoja ancha a coníferas, desde el nivel del mar hasta los 4300 m de altitud. Es infrecuente el uso de las praderas alpinas más abiertas.


AMENAZAS

La pérdida de hábitat debido a la tala, a la expansión de los asentamientos humanos, a la construcción de carreteras y a las estaciones de energía hidroeléctrica, junto con la caza por su piel, patas y sobretodo por su vesícula biliar, son las principales amenazas para esta especie. De hecho, la matanza ilegal y el comercio de sus partes está generalizado.

La pérdida y degradación del hábitat son más graves en la parte sur de su distribución: En la India, menos del 10% de su área de distribución se encuentra en zonas protegidas, estando las zonas no protegidas siendo objeto de proyectos de desarrollo de la industria maderera, de la obtención de combustible, y del desarrollo de la agricultura. En Bangladesh, donde la cubierta forestal actual es de menos del 7% de la superficie, el oso tibetano sobrevive sólo en pequeños parches de hábitat en el este del país, cerca de la frontera con Myanmar. En Myanmar, aunque aún hay muchas zonas forestales (casi el 50%), es el cuarto país del mundo en pérdida de superficie forestal al año (entre los países ocupados por cualquier tipo de oso, solo están por detrás de Indonesia (FAO 2006)). Tailandia tiene una cubierta forestal inferior al 30%, pero gran parte de sus bosques están dentro de áreas protegidas, y alrededor de la mitad están ocupados por oso negro asiático. La superficie forestal ha ido en aumento en Vietnam, pero la mayor parte de sus bosques están altamente degradados debido a la obtención de madera tanto legal como ilegal. En China, la superficie forestal está aumentando, siendo el lugar del mundo con mayor superficie forestal adquirida al año, producto de las medidas tomadas contra la erosión y contra las inundaciones. En Japón, el oso negro se ha dispersado con el aumento de la superficie forestal y la disminución de los asentamientos humanos. En contrapartida, el número de personas muertas o heridas por osos ha aumentado, probablemente por que ha aumentado la cantidad de osos. En algunas zonas de China ha ocurrido lo mismo.

La principal amenaza en China y sudeste de Asia es el comercio ilegal de osos vivos y de sus partes, especialmente de su vesícula biliar (bilis), para la medicina tradicional china. Para evitar la matanza por su bilis, China construyó granjas para satisfacer la demanda de bilis a partir del drenaje periódico sin necesidad de que fueran sacrificados, reduciendo las muertes de ejemplares en libertad. Sin embargo, estos osos eran capturados de entre los ejemplares en libertad, y no hay evidencias de que realmente hayan disminuido las muertes de ejemplares en libertad. En Vietnam se siguió este ejemplo, con cientos de ejemplares capturados, y sin ninguna intención de aprovechar estas granjas para intentar la cría en cautividad. Esta práctica por lo tanto ha pasado a ser ilegal a partir de 1992, con normativas más severas en contra desde 2002, aunque esto no ha impedido que haya aumentado el número de osos capturados en Vietnam para estos fines en la última década.

También existe el comercio ilegal en torno a las patas de osos; un número creciente de personas ricas está dispuesta a pagar por este esquisito manjar.

La demanda de estos productos (carne y bilis), ha impulsado un comercio internacional cada vez mayor en todo el sudeste de Asia, y ha convertido a muchos cazadores de subsistencia en cazadores comerciales. La mayoría de rutas comerciales terminan en China. Sin embrago, es difícil evaluar la verdadera magnitud de este comercio, ya que sólo una pequeñas parte de lo comerciado es confiscado. Lo que sí está bastante claro es que este comercio es insostenible, y está llevando al declive a las poblaciones de osos.

Otra amenaza es la de la captura de ejemplares vivos. En varios países del sudeste asiático osos negros son rutinariamente confiscados a personas que intentan tenerlos como mascotas. En Paquistán varios miles de osos fueron capturados para exhibiciones (usados como cebo) en las cuales osos a los que se les quitan los caninos y garras los ponen a luchar con perros. Esta práctica fue declarada ilegal en 2001, pero lamentablemente hay personas que siguen ganando dinero a costa de estas peleas, y otras personas que pagan por verlas.

Hay que tener en cuenta que los osos negros asiáticos pueden llegar a ser agresivos con las personas, e incluso llegar a atacarlas en las zonas donde hay mucha presión humana. Esto ha tenido como consecuencia que no sean bien vistos en sus países de origen y que se les masacre al considerarlos enemigos potenciales.

La caza deportiva de oso negro asiático es legal sólo en Japón y Rusia. Rusia deja cazar entre 75 y 100 osos al año de manera legal, aunque se estima que de manera ilegal se cazan unos 500 al año. En Japón se cazan un promedio de 500 ejemplares al año, aunque esta cifra está disminuyendo desde los 80 debido a que se está perdiendo el interés por esta caza. Sin embargo, un gran número de osos, entre 1000 y 2000, e incluso hasta 4000, mueren cada año en este mismo país con armas y trampas en ciudades y zonas agrícolas porque causan molestias.


MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

La medida más beneficiosa para la conservación de oso negro asiático sería la de reducir sustancialmente la demanda de productos de oso, y, por tanto, reducir la caza y el comercio ilegal.

Está incluido en el Apéndice I del CITES desde 1979 por lo que su comercio o el de sus partes está prohibido.

Está en la ley estadounidense (US Federal List) como en peligro.

La especie está protegida por tanto las leyes nacionales e internacionales, pero a menudo estas leyes no se hacen cumplir.

Además en la mayoría de los países asiáticos se considera una especie protegida: Por ejemplo, están protegidos en virtud de la clase 2 de China en la Ley de Protección de la Vida Silvestre (con esta protección sólo un número limitado de permisos se expiden para matar animales por molestia. También están en la Lista I de la India en la Ley de Protección de la Vida Silvestre. En Corea del Sur son monumento nacional según la Ley de Protección de Bienes Culturales y también están catalogados como animal salvaje en peligro. En Japón, esta especie está incluida en virtud de la Ley para la Conservación de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres, que requiere la certificación para el comercio legal. Sin embargo, el tráfico de vesícula biliar y patas está exento. A lo largo de sureste de Asia esta especie está totalmente protegida, con la excepción de Myanmar, donde esta especie está clasificada como ´normalmente protegido´, lo que significa que puede ser cazado con una licencia especial (aunque rara vez se expiden estas licencias).

Los esfuerzos están en marcha en Corea del Sur para restaurar la población de osos salvajes a través de la repoblación, en un principio con los osos nacidos en cautividad, aunque más recientemente también se han llevado osos salvajes huérfanos procedentes de Rusia. Algunos países del sudeste asiático, como Camboya y Tailandia también están considerando la reintroducción de los osos cautivos.

A lo largo de gran parte de la zona sur de su distribución, los esfuerzos para reducir la degradación de los hábitats fuera de áreas protegidas y para aumentar el número de áreas protegidas está siendo altamente beneficioso. Un número creciente de áreas protegidas se han establecido en China, India, y algunos otros países dentro de la distribución del oso negro asiático, protegiendo también a otras especies.


TAXONOMÍA

Reino: ANIMALIA

Filo: CHORDATA

Clase: MAMMALIA

Orden: CARNIVORA

Familia: URSIDAE

Nombre científico del oso tibetano: Ursus thibetanus

Autor de la especie: G. [Baron] Cuvier, 1823

Nombre común: Inglés: Asiatic Black Bear, Himalayan Black Bear Francés: Ours De L´Himalaya, Ours Du Tibet, Ours Noir D´Asie, Ours À Collier

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