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Plesiosaurios

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Los plesiosaurios, también conocidos como elasmosaurios, fueron un suborden de reptiles fósiles de la subclase de los euriápsidos y del orden de los sauropterigios, que vivieron en los períodos Jurásico y Cretácico.

Eran casi todos gigantescos, con el cuerpo voluminoso, adaptados a la vida acuática, con cuello esbelto y largo, cabeza pequeña, patas en forma de aletas y cola relativamente corta. Se les podría describir, en general, como gordos delfines con el cuello muy largo y la cabeza como la de una serpiente.

Aunque son marinos, podían salir a tierra, como lo hacen hoy las tortugas o las focas.



Elasmosaurus: Significa reptil con placas. En el período Mesozoico, los plesiosaurios eran los mayores reptiles del océano, y este animal, de la longitud de una locomotora, los aventajaba a todos en tamaño. Fue el último de los plesiosaurios. Dominó las aguas a finales del período Cretácico, hace más de 66 millones de años, junto con el último de los dinosaurios y, como éstos, se extinguió al final del período Cretácico. El cuello de casi todos los plesiosaurios eran largo, pero a éste le corresponde el récord. Este enorme animal marino era casi todo cuello. Los animales terrestres suelen tener siete u ocho vértebras, huesos pequeños, en el cuello, pero éste poseí 71. Con las vértebras adicionales, el cuello medía más que la cola y el cuerpo juntos. La extraordinario longitud le hubiera permitido enroscarse formando un círculo. El cuello era flexible como el de una serpiente. El cuello era flexible como una serpiente, y el plesiosaurio probablemente lo movía haciéndolo oscilar. Cabe imaginar que nadaba maniendo el cuello fuera del agua. Cuando divisaba una presa bajo la superficie, sumergía rápidamente la pequeña cabeza y la atrapaba. Para un pez sería difícil escapar de sus dientes afilados como agujas. Con el largo y flexible cuello, podía pescar a bastante profundidad. Existe un ave acuática llamada anhinga, conocida también como pato aguja. Al igual que este reptil, este ave pesa manteniendo el cuerpo bajo el agua. Lo único que asoma en su largo cuello y la cabeza, que recuerdan a una serpiente. Al reptil quizá le ocurría lo mismo cuando iba de caza. Tenía dos aletas delanteras muy largas y dos traseras más cortas. Los expertos creyeron al principio que este plesiosaurio quizá las usaba como gigantescos remos para impulsarse por el agua. Hoy, los científicos consideran que se movía como la tortuga marina actual, subiendo y bajando las aletas con movimientos lentos y firmes para nadar en el mar como las aves vuelan por el cielo. Una hilera de cotilleras ventrales reforzaba el corto cuerpo de este plesiosaurio. Necesitaba un cuerpo resistente, capaz de soportar la tensión de mover sus enormes aletas con tanta fuerza. Las costillas ventrales le daban una protección adicional cuando salía del agua. Como lo tortuga marina actual, este enorme animal probablemente ponía sus huevos en un nido excavado en la arena. La disposición de las costillas protegería su blando vientre cuando se arrastraba torpemente por la playa impulsándose con las aletas. Medía hasta 14 metros de longitud. Vivió hace unos 80 millones de años, a finales del período Cretácico, en Asia y América del Norte.

Cyptocleidus: Fue otro plesiosaurio de cuello largo. Sólo medía 3 metros de longitud, pero era ágil como una nutría y tan hábil y peligroso como cualquier otro cazador.

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