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Stegosaurus a escala.

Stegosaurus significa reptil tejado, debido a las placas óseas de su lomo. Medía 9 metros de largo, 3 de alto y podía pesar hasta 6 toneladas, lo mismo que un elefante. Se alimentaba de helechos y plantas bajas que encontraba situándose detrás de los herbívoros de gran tamaño como el Diplodocus y comiendo los restos de estos, o bien, pastando los helechos en las praderas. Vivió entre hace 162 y 144 millones de años, en Colorado, Montana, Oklahoma, Utah, Wyoming (todos estos son estados de EE.UU.) y posiblemente África.

Características

El Stegosaurus estaban bien protegido contra los ataques de los depredadores: dos hileras de placas óseas que podían medir hasta 1 metro, le cubrían desde el cuello hasta la cola. Y además tenía cuatro espinas bastante largas, de 1 metro de largo, que usaba como defensa. Sus patas delanteras eran más cortas que las traseras, por lo que la cabeza estaba cerca del suelo. Su hocico tenía un pico córneo carente de dentes. En la parte posterior de la dentadura, que no era muy potente, le crecían dientes con una superficie estriada. Como la potencia de la mandíbula era muy baja, se sabe que se alimentaba de plantas como los helechos. Su cabeza medía 40 cm y su cerebro sólo pesba 60 gramos. Como tenía el hocico pequeño sólo podía comer pequeñas cantidades de plantas que cortaba con su pico córneo. Tenía una gran capacidad gastrointestinal que podía digerir todo lo que podía comer, sin necesidad de tragar gastrolitos (piedras estomacales para la digestión). Cuando era atacado por un animal como el Ceratosaurus o el Allosaurus, el Stegosaurus se defendía con las espinas de su cola y vigilando que no le atacaran por los flancos. La cadera del Stegosaurus le permitía erguirse sobre los cuartos traseros para comer las hojas de las cicadáceas o las coníferas.
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Diente de Stegosaurus, con forma de hoja.

Este animal, al igual que los grandes saurópodos como Brachiosaurus, tenían unos dientes pequeños y débiles, en el caso del Stegosaurus tenían forma de hoja y medían 2 cm y servían para cortar las hojas de las plantas de las cuales se alimentaba. Estos animales no eran muy veloces, de hehco su velocidad máxima era de 10 km/h (la mitad que una persona corriendo). Sus placas eran muy útiles debido a que regulaban la temperatura corporal.

El cráneo

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Cráneo de Stegosaurus.

Debido a su consitución, el Stegosaurus se alimentaba sobre todo de plantas bajas gracias a sus dientes con forma de hoja. Tenía las fosas nasales encima del pico del animal y los ojos bastnate bajos. Lo más destacable del cráneo del animal era su cerebro, del tamaño de una nuez, siendo el más pequeño en relación al cuerpo de todos los dinosaurios. Durante cierto tiempo se pensó que este animal tenía dos cerebros, debido a una abertura en la columna vertebral a la altura de la cadera que los primeros científicos que estudiaron el espécimen pensaron que era una especie de cerebro de soporte debido a que el del cráneo era muy pequeño, pero ahora se sabe que ese hueco le permitía erguirse sobre sus patas traseras.

Las espinas

En la cola, el Stegosaurus tenía cuatro espinas de 1 metro de largo que usaba para defenderse a él y a sus crías, además del resto de miembros de la manada, debido a que eran seres sociables. En los combates entre machos, estas espinas solían causar heridas mortales.

Las placas

Las placas del Stegosaurus no estaban soldadas a los huesos, sino que estaban sujetas por unos potentes músculos en la espina dorsal, y debido a eso, podían ser arrancadas fácilemente por el Allosaurus. Esas espinas tenían dos funciones: las placas estaban irrigadas por muchos vasos sanguíneos, y cuando orientaba las placas hacia el sol, calentaba su cuerpo, y si queria refrescarse, las ponía de cara al viento. También servían para disuadir a los depredadores debido a que podían cambiar de color si las placas se irrigaban, y eso le daba un aspecto, si cabe, más amenazante, y esto también servía para atraer a las hembras y evitar los combates con las púas. Se sabe que las crías nacían sin placas ni púas, que iban creciendo según se desarrolaban.

Extinción

Era un animal muy versátil, pero desapareció al menguar las plantas de las que se alimentaba, y como no podía adaptarse lo suficientemente rápido, desapareció junto con animales como el Allosaurus o el Diplodocus.

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