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Caballo galopando

Caballo actual.

Los caballos o équidos (Familia Equiidae, nombre que procede del Latín y significa, obviamente, caballo) son un grupo de perisodáctilos hipomorfos. Se caracterizan por tener un cuello fuerte y robusto que les permite agacharse para pastar entre las hierbas, por sus patas, largas y finas, pero muy potentes y por sus dedos. Los dedos de los caballos fueron desapareciendo progresivamente hasta que solo quedó lo que sería el dedo "corazón", que se transformo en una gran y fuerte pezuña que permite al caballo acelerar más y no generar tanta fricción con el suelo, por lo que le es más difícil caerse. Gran parte de los caballos, por no decir todos, viven en espacios abiertos donde abunda la hierba, una comida a la que están especializados a comer gracias a sus grandes molares con coronas gruesas.

Los primeros caballos

Caballos antiguos

Algunos caballos antiguos, de derecha a izquierda: Propaleotherium, Sifrhippus, Hyracotherum y Orohippus

Hace más de 50 millones de años, en la Tierra hacía mucho más calor que ahora y caballos del tamaño de gatos domésticos vagaban por los bosques de América del Norte, dijeron científicos estadounidenses este jueves. Estos primeros caballos conocidos, llamados Sifrhippus, en realidad se volvieron más pequeños a lo largo de decenas de miles de años para adaptarse a las altas temperaturas de una época en la que las emisiones de metano se dispararon, posiblemente debido a las grandes erupciones volcánicas. La investigación podría tener implicaciones en cómo los animales modernos del planeta pueden adaptarse al calentamiento de la Tierra debido al aumento de las emisiones de carbono, dijeron los científicos. Los investigadores hicieron el descubrimiento tras analizar fósiles de dientes de caballos descubiertos en estado de Wyoming (noroeste), que mostraron que la especie redujo su tamaño con el tiempo. Muchos animales se extinguieron durante este período de unos 175.000 años de duración, conocido como el Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno, hace unos 56 millones de años. Otros disminuyeron su tamaño para sobrevivir con recursos limitados. Las temperaturas medias mundiales aumentaron unos 10 grados Fahrenheit durante ese período debido al enorme aumento de dióxido de carbono emitido en el aire y los océanos. La temperatura superficial del mar en el Ártico entonces era de 23 grados centígrados, como la temperatura de las aguas subtropicales contemporáneas. La investigación demostró que el Sifrhippus se redujo en casi un tercio, hasta alcanzar el tamaño de un gato doméstico pequeño (de unos cuatro kilos) en los primeros 130.000 años del período. Luego, los caballos volvieron a crecer hasta alcanzar los siete kilos en los últimos 45.000 años del período. Aproximadamente un tercio de los mamíferos conocidos también se volvieron más pequeños durante este tiempo, algunos incluso a la mitad de su tamaño.

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